Il est connu par des millions de personnes pour être le "père" des deux rovers martiens Spirit et Opportunity !
Steven Squyres, le "Principal Investigator" de la remarquable mission MER vient de recevoir la médaille Carl Sagan de la Société Astronomique Américaine (AAS).

Squyres et toute son équipe de scientifiques, d'ingénieurs et de techniciens, a fait de cette double mission spatiale, l'une des plus incroyables épopées automatiques de toute l'histoire de l'exploration planétaire. Conçus pour explorer Mars environ 90 jours, les deux engins sont toujours en activité après plus de 5 ans d'opérations. Et ce n'est pas fini même si Spirit semble prisonnier pour toujours de sables ultra-fins de Gusev et qu'il pourrait rester immobile tout en continuant un certain nombre de mesures…

Quant à la médaille Carl Sagan, elle récompense un planétologue particulièrement méritant dans sa communication envers le grand public. Steven Squyres en a été récompensé lors de la réunion annuelle de la Division des sciences planétaires de l'AAS, début octobre 2009 à Puerto Rico.

Squyres a dédié la médaille à toute l'équipe du projet, composée de membres de l'Université Cornell et du JPL. Il a également rappelé que toute son action de communication envers le grand public était normale puisque ce même grand public, contribuable américain, étant le premier financier de la mission d'un coût total de 900 millions de $, se devait d'être parfaitement informé de ce que les scientifiques faisaient sur Mars…

Ainsi, parmi les actions phares de cette communication, le site internet officiel de la mission a depuis les premiers jours de janvier 2004, permit de consulter en ligne quotidiennement, toutes les images prises par les deux engins. Et ceci presque en temps réel, ce qui est quasiment unique dans l'histoire de la NASA. Ceci a permis à des millions de passionnés de découvrir certaines images avant Squyres lui-même, mais surtout, de tenir en haleine durant des mois, une communauté d'amateurs à travers toute la planète… Squyres espère que cette aventure a pu susciter des vocations en inspirant des jeunes gens à poursuivre des études et des carrières dans les sciences et l'ingénierie.

Issu lui-même de l'Université de Cornell dont il est Docteur depuis 1981, Squyres a eu le privilège de travailler avec Carl Sagan, véritable pionnier dans la communication scientifique vers les médias et le grand public…

© Texte : Gilles Dawidowicz/APM.
© Image : Cornell University.