Février 2021 fut un mois passionnant pour la communauté Martienne avec trois missions de trois pays distincts (Emirats Arabes Unis, Chine et États-Unis) arrivant sur la planète rouge.

La première mission interplanétaire des Émirats arabes unis, Al-Amal (HOPE), a atteint l’orbite de Mars le 9 février. La sonde Hope sera en orbite à très haute altitude (18000 km), en orbite équatoriale très elliptique, et sa mission scientifique devrait durer deux ans.

La première mission interplanétaire de la Chine Tianwen-1 est entrée dans un une orbite martienne distincte le 10 février. La sonde chinoise comprend à la fois un orbiteur et un atterrisseur avec un rover à bord, qui devrait atterrir à la surface en mai. Tianwen-1 devrait fonctionner pendant au moins une année martienne (environ 687 jours terrestres), et la durée de vie ciblée du rover est de 90 jours martiens, ou sols.

Et le 18 février, le rover Perseverance de la NASA, avec son démonstrateur technologique, l’hélicoptère Ingenuity, qui a été abaissé avec succès à la surface de Mars dans le cratère Jezero. La mission principale de Persévérance est prévue pour au moins une année martienne (ou 687 jours terrestres). Parmi ses nombreuses fonctions, Persévérance va forer et encapsuler des échantillons de sol pour un éventuel retour sur Terre par une campagne conjointe NASA-ESA de missions plus tard dans cette décennie (2026-28) ; le retour s’effectuera en 2031.

Cela nous promet une grande et belle décennie martienne à venir, pleine d’attentes de résultats.

Voici la première image publiée par les Emirats Arabes Unis de la planète Mars prise par Hope en orbite à environ 25 000 km de la planète (crédit @HHShkMohd)

La première image de Mars capturée par la sonde chinoise Tianwen-1, et diffusée par l’agence spatiale chinoise le 5 février 2021. (XINHUA / AFP

Le véhicule a parcouru un peu plus de six mètres, une petite distance pour un engin motorisé, mais un grand pas pour la conquête spatiale (jpl.nasa.gov)