La sonde Mars Reconnaissance Orbiter a détecté un nouveau gouffre sur Mars. Il se situe sur les flancs du volcan Pavonis Mons et mesure 200 m de diamètre. Il se présente comme un cône de pente environ 35 ° (la limite de pente pour un éboulis) avec, au fond, un orifice noir qui serait l’entrée d’un volume souterrain de grande taille. La profondeur du cône est d’environ 50 m et on aperçoit dans l’orifice du fond, mais 28 m plus bas d’après les mesures altimétriques, le haut de la pile d’éboulis constitué par tout le volume du cône qui s’est déversé dans le trou. Comme le cône de débris doit aussi avoir une hauteur d’environ 50 m, cela traduit la présence d’une cavité d’environ 80 m de haut. Est-ce un tube de lave effondré localement ou une cheminée volcanique ? Un endroit intéressant à explorer lorsque cela sera possible…

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Le trou dans son contexte

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Zoom sur le trou de 200 m de diamètre (doc. NASA/JPL/University of Arizona)

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Zoom sur le fond du trou, la flèche indiquant le sommet de la pile de débris dont le niveau est évalué à 28 m en dessous du niveau de l’orifice, lui-même au fond du cône donc 50 m plus bas que le terrain environnant (doc. NASA/JPL/University of Arizona)

D’autres gouffres et grottes ont déjà été découverts sur Mars. Voir «Gouffres sur Mars»

Les images prises par MRO sont consultables et téléchargeables sur http://mars.jpl.nasa.gov/mro/

Il existe même un site en français pour les images de la caméra HiRISE: http://www.uahirise.org/fr/